明石

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(左)正門近くに立つ慰霊碑(右)戦時中から使われているエンジン運転場
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(左)正門近くに立つ慰霊碑(右)戦時中から使われているエンジン運転場
「わが国ジェットエンジン発祥の地」の碑
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「わが国ジェットエンジン発祥の地」の碑
総合事務所1階に展示されている二輪車など明石工場の製品
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総合事務所1階に展示されている二輪車など明石工場の製品
空爆の傷痕が残る「三研」。故河野孝幸さんが1952年ごろ、明石工場の脇を走る国鉄の車窓から撮影した
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空爆の傷痕が残る「三研」。故河野孝幸さんが1952年ごろ、明石工場の脇を走る国鉄の車窓から撮影した
現在の「三研」
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現在の「三研」

■培った技術 多彩な製品生む

 川崎航空機工業(現・川崎重工業)明石工場が最初の空爆を受けた1945年1月19日から、さかのぼること2週間。エンジンの歯車づくりに用いる工作機械約700台が、明石工場から滝野町(現・兵庫県加東市)一帯にある9カ所の工場へ運び込まれた。

 44年11月以来、東京の中島飛行機や名古屋の三菱重工業など航空機メーカーが米軍から爆撃を受ける中、次なる標的とみられる明石工場から生産設備を避難させた、いわゆる「工場疎開」である。

 しかし歯車以外の製造部門の疎開には手を付けられないまま、工場は「1月19日」を迎えた。建物面積の38%が損害を受け、生産は止まった。終戦後に空襲の効果を調べた米国戦略爆撃調査団によると、この空爆の後、工作機械の94%が工場外へ運び出された。エンジン製作の拠点は二見や大阪・高槻へ移った。

 その後の度重なる空爆により、明石工場は大部分が壊滅した。

     ◇

 あれから76年たった今年8月。川崎重工業の明石工場では、底面が「コ」の字形をした3階建てビルが夏の強い日差しを浴びていた。戦時中にエンジン部門の事務所だった「三研(さんけん)」。51万平方メートルにおよぶ工場内に数棟しか残っていない、戦時中の建物の一つである。

 終戦後に撮られた写真によると、爆弾が直撃した3階北西の角は外壁が崩れ、内部がむき出しとなっていた。ただ、建物の躯体(くたい)への影響は小さく、修復を経て2014年まで総合事務所として使われた。3階には幹部の執務室や会議室が入り、まさに明石工場の司令塔だった。

 同じく戦時中から使われてきた施設が「エンジン運転場」だ。ここでエンジンを試運転し、その性能を確かめる。空襲であまたの爆弾が降り注ぐ中、幸運にもほぼ無傷で残ったという。戦後、ここでは二輪車や農機具のエンジン、ジェットエンジンなど幅広い製品の運転試験が行われ、その開発を支えた。

 終戦後、製作が禁じられた航空機の技術者らが1949年ごろに二輪車用エンジンの開発に取り組み、二輪車事業がスタート。エンジン技術により米国など海外市場も取り込み、二輪車は工場の看板製品に育った。

 また戦時中の43年、陸軍から委託を受けて明石工場で開発・試作した「ネ-0」ジェットエンジンが、国内で初めて飛行試験に成功した。そこに端を発するガスタービン事業も、航空機用エンジンの技術を生かし、さまざまな関連製品を届けている。

 明石工場で労働組合の幹部を務めた井上一美さん(76)=明石市=が力を込める。「戦時中、航空機エンジンづくりのために誕生した明石工場は、戦後にその技術をさまざまな分野で発展させようと努力を重ねてきた。エンジン運転場はまさにその現場です」

 エンジンのほかにも、明石工場は69年、日本で初めて産業ロボットを国産化した。この分野では昨年、内視鏡手術で執刀医を助けるロボットをシスメックス(神戸市中央区)と共同開発した。同工場が開発と生産の舞台となっている。

     ◇

 明石工場の正門近くに、慰霊碑が立っている。45年1月19日の空襲で亡くなった工場関係者263人の冥福を祈り、88年に建てられたものだ。

 毎年1月19日に碑の前で執り行う慰霊祭では、当時、犠牲者らの遺骨を引き取った大聖寺(上ノ丸1)の松尾義康住職(69)があいさつに立ち、各事業部門の代表者らにこう語りかける。

 「国や会社のために働く中、空襲により亡くなった人たちがいて、いまの会社の発展がある。犠牲者の気持ちをくみ、二度と戦争がない社会をつくらなければならない」(長尾亮太)

=おわり=

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