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北神急行のマスコットキャラクター北神弓子(右)。京都のキャラクターアイドルと一緒にデザインした缶バッジが発売されたことも(北神急行電鉄提供)
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北神急行のマスコットキャラクター北神弓子(右)。京都のキャラクターアイドルと一緒にデザインした缶バッジが発売されたことも(北神急行電鉄提供)
北神弓子のヘッドマークを付け、新神戸駅に到着した北神急行の7000系車両=2018年4月、神戸市中央区加納町1
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北神弓子のヘッドマークを付け、新神戸駅に到着した北神急行の7000系車両=2018年4月、神戸市中央区加納町1
市営化に向けた協議が始まる北神急行の谷上駅=神戸市北区谷上東町
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市営化に向けた協議が始まる北神急行の谷上駅=神戸市北区谷上東町

 北神急行電鉄(神戸市北区)は「日本一高い」とも称される初乗り運賃だけでなく、「北神弓子」「北神往来」などのマスコットキャラクターを擁し、ユニークなPR活動で存在感を示していることでも知られる。市営化に向け、市と親会社傘下の阪急電鉄が事業譲渡の協議を始めることが明らかになった27日、インターネット上では「北神弓子はどうなるんだ」と心配する声も上がっている。

 公式サイトなどによると、巫女の姿をした北神弓子は「おっとりした性格で、寒いのが苦手」な女の子。「趣味のコスプレで駅員さんなどに扮することも」あるという。一方、兄の北神往来は「普段は無愛想だが、実は心優しい青年」。北神急行の技術課で車両保守の仕事をしている。

 北神弓子は時に2次元から飛び出し、現実世界のイベントなどにも登場。多くのファンを獲得しているだけに、今後の去就に注目が集まっているようだ。

 ツイッターでは「引退とかはやめてね」「応援してます」という書き込みが続出。市営地下鉄になっても、新神戸-谷上間に「北神線」の名を残した上で、専用キャラとして引き続き活用する案も投稿されている。また同様に、北神急行で使用されている7000系車両の動向を気に掛ける鉄道ファンもちらほら。市営化に向けた動きは、多方面に驚きと動揺をもたらしている。(黒川裕生)

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