西播

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真剣な表情でガラポンでの抽選に臨む商店関係者ら=福崎町西田原
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真剣な表情でガラポンでの抽選に臨む商店関係者ら=福崎町西田原
妖怪ベンチとして新たに設置される「こなきじじい」のサンプル模型
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妖怪ベンチとして新たに設置される「こなきじじい」のサンプル模型
妖怪ベンチとして新たに設置される「油坊」のサンプル模型
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妖怪ベンチとして新たに設置される「油坊」のサンプル模型
妖怪ベンチとして新たに設置される「すねこすり」のサンプル模型
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妖怪ベンチとして新たに設置される「すねこすり」のサンプル模型

 カラカラカラカラ。平日の白昼、兵庫県福崎町内の小さな会議室に繰り返し、乾いた音が響いた。エプロンやジャンパー姿の商店主らが、くじ引きで一喜一憂。仕事をさぼって遊んでいるわけではない。お目当ては、リアルな妖怪像と一緒に座れる「妖怪ベンチ」シリーズの“新人”たちとの契約権。町内に3基が加わるのを前に2月、設置店舗を決める「ドラフト会議」が行われた。(井上太郎)

 ■妖怪3種に10店舗

 妖怪のドラフト会議は、2018年1月に続く2回目。初回は移設対象を含む計8種類に、7店舗が手を挙げた。駅前にかっぱ、辻川山公園にてんぐの2基だけだった当時は、妖怪ベンチの知名度が低く、町が協力を呼び掛けた店舗が種類を選ぶ場だった。

 だが、交流サイトの投稿やメディア露出が増えて徐々に関心が集まり、今回、新たな3基の設置店を募ったところ、問い合わせは約50件に。農産物直売所▽スーパー▽コンビニ▽洋食店▽回転ずし店-など10店舗が名乗りを上げた。

 午後1時、町役場前の公民館「サルビア会館」2階の会議室に、10店舗の関係者11人が続々と集まった。

 新たな妖怪は「こなきじじい」「油坊」「すねこすり」の3種類。町職員がマイクを握る。「設置費、損害保険は町の負担。皆さんには普段、泥やほこりがついたときの簡単な管理をお願いします」「できればベンチにちなんだ新商品を開発してもらいたい」

 最後に「妖怪の種類は変更不可。抽選前の辞退はいいが、抽選後の辞退はできません」。席を立つ者はいなかった。

 ■赤玉に歓喜

 抽選の方法は単純で、福引のガラポンを回して赤玉が出れば当選となる。ただ、外れの白玉を1個多く入れており、1回で決着しない場合もある。

 最多の4店舗が競合した「油坊」は2巡しても白玉しか出ず、しらけ始めた頃に「焼肉ハウス北山」(同町南田原)の北山敏生店長(34)が赤玉を引いた。

 「顔を売ってこい」と、店を経営する母の提案で参加したという北山さん。口から吹いた炎で肉を焼こうとする設定の油坊はもってこいで、「関連メニューも考えやすい」と歓迎した。

 一方、「こなきじじい」は3店舗が希望。回転ずしの「マリンポリス福崎店」(同町西田原)があえなく白玉を引いた後、喫茶店「サタディサン」(同)の石原ゆかりさんがあっさり当選した。

 10人以上で競った町営住宅の抽選を当てたことがあり、店主の夫に抜てきされたという石原さんは「家族をがっかりさせずに済んだ」。次に控えていた洋食店主は苦笑いで席に戻った。

 一方、動物風の「すねこすり」を引き当てたのは、スーパー「ボンマルシェ福崎店」(同)。店長代理の中川貴詔さん(44)は「新しくお客さんを呼び込むのは普通難しいけど、こういうのは起爆剤になるんじゃないですか」。

 ■くじけない敗者

 当選者が設置の流れなどを説明される間に、無念の商店主らはそそくさと席を立つ。ファミリーマート福崎南インター店のオーナー原田福信さん(60)は、日ごろ買い物客に妖怪ベンチの散策マップを手渡し、この町おこしを陰ながら支えてきたが、報われなかった。

 「『妖怪どこにいますか』って聞いてくるお客さんが結構いるんですよ。うちにもあれば、もっとアピールできるから」。ファミマ本部に打診したところ「ぜひ、当ててきてください」と、意外にも背中を押されたという。

 町地域振興課も「コンビニチェーンが乗り気になるとは」と驚く。肩を落とす原田さんに「これからも妖怪ベンチ、増やしたいと思ってる。次も応募してくださいよ」と町職員。原田さんの表情が明るくなる。

 「待ってるで。頼むで」

 未練を断ち、会場を後にした。

     ◇

 そんな原田さんにまもなく、緊急抽選会の案内が届いた。既設の妖怪ベンチ「一反もめん」の設置店が閉店したのだ。ドラフトで涙をのんだ商店のうち4店舗が25日、再び抽選に臨む。

 新旧4基は、28日朝に町役場前でお披露目。順次、対象店舗に設置される。

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