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ラグビーW杯を前に「最高峰の試合を味わって」などと語るダン・カーター選手=8月12日、ニュージーランド・オークランド
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ラグビーW杯を前に「最高峰の試合を味わって」などと語るダン・カーター選手=8月12日、ニュージーランド・オークランド
神戸製鋼でも卓越したプレーでチームをけん引するカーター選手(中央)=東大阪市、花園ラグビー場
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神戸製鋼でも卓越したプレーでチームをけん引するカーター選手(中央)=東大阪市、花園ラグビー場
神戸製鋼でも卓越したプレーでチームをけん引するカーター選手=東大阪市、花園ラグビー場
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神戸製鋼でも卓越したプレーでチームをけん引するカーター選手=東大阪市、花園ラグビー場

 「ニュージーランド(NZ)人にとってラグビーは国技であり、宗教のようなもの」-。正確無比なキックを武器にNZ代表で積み上げた1598得点は世界最多。「オールブラックスの至宝」とも呼ばれるトップリーグ神戸製鋼のスタンドオフ、ダン・カーター選手(37)。20日に開幕するワールドカップ(W杯)日本大会の見どころや、優勝候補筆頭のNZ代表に伝わる心構えなどを語った。

 -昨季初めて訪れた神戸の印象は

 「ラグビー好きで熱心なサポーターが多く、人々は皆、敬意を持って接してくれる。テレビや新聞の報道がラグビー一色のNZに比べると、神戸ではグラウンドを離れれば競技のことを忘れられるので心地いい」

 -W杯日本大会では、神戸でも1次リーグ4試合が開催される。観戦を楽しむポイントは。

 「どの代表チームも、4年に1度の大舞台にピークを合わせてくる。選手の肉体的な速さや強さ、連係プレーの精度などだ。まずはフィールドに注目して最高峰の試合をじっくり味わってもらいたい。そして世界各国のファンと交流を深め、特別な時間と空間を共有してほしい。ラグビーを愛する人たちとビールを一緒に飲んだり、歌を歌ったり。各地に設けられるファンゾーンにも足を運んでほしい」

 -NZ人のジェイミー・ジョセフヘッドコーチの指導のもと、日本代表が決勝トーナメント進出を目指している。助言を。

 「『勝てる、できる』と信じることだ。実力は確実に上がっている。1次リーグの4試合はどの相手も手ごわいが、前回大会のように最低3試合に勝たなければならない。調整期間に小さな自信を積み上げていくことだ」

 -1次リーグを日本がA組2位、NZがB組1位で通過した場合、準々決勝で対戦する可能性もある。日本にも勝機はあるか。

 「(無言で首をすくめ)対戦が実現するのなら、お互い1位で突破して決勝でぶつかるのが望ましい。ただし、私はオールブラックスをサポートします」

 -NZの3連覇を予想するか。

 「2年前にW杯が開かれていたら、勝てていたかもしれない。だが今は他国との実力差が接近しており、断言できない状況だ」

 -ラグビーとの出合いは。

 「5歳の時にNZで第1回のW杯(豪州と共催)が開かれ、オールブラックスの優勝シーンを観戦していつか一員になることを夢見るようになった。6歳からラグビーを始め、8歳の誕生日には、父親が自宅裏の畑をつぶして造ったグラウンドにゴールポストを立ててくれた。学校から帰ればそこで、パスやキックの練習をして技術を磨いた。父もラガーマンで、かつてはウェイン・スミス(現神戸製鋼総監督)らと地元で一緒にプレーしていたんだ」

 -オールブラックスの存在は母国でどのように受け止められている。

 「ラグビーはNZ人にとって国技であり、宗教みたいなものだ。代表のオールブラックスが強豪であることは資源の乏しい小国の誇りであり、文化として根付いている。ジャージーの袖に腕を通すことは、1世紀以上に及ぶレガシー(遺産)に新たな価値を加え、歴史を作ることでもある。また、若者たちのロールモデルになることも大切だ。選手の言動には社会的責任が伴う。私も自らの言動は厳しく律してきた。代表を退いた今も次の世代に貢献できる何かを模索している」

 -先住民マオリの伝統舞踊ハカを試合前に披露することで得られるものは。

 「ハカはNZの伝統文化であり、特別な何かだ。独特かつ勇猛で、歌詞、表情、動作の全てに意味があり、マオリの祖先から力をもらう。多様なルーツを持った選手全員が、代表でプレーする自負と共に学んでいる。踊るときは緊張するが、喜びもある。私は4歳の時から見よう見まねで鏡の前で練習していたよ」

 -豪州と対戦した2015年のW杯決勝(34-17)で、後半に流れを引き寄せたドロップゴールは鮮やかだった。

 「チームメートで、インサイドセンターのノヌーが『ドロップゴールを狙え』と試合中に言ってきた表情が怖くてね。そのプレッシャーに押されて偶然狙ったのさ。過去に3回出場したW杯は、けがもあって満足のいくものではなかった。15年W杯の決勝はオールブラックスで最後となった試合で、デビュー戦などと並び印象に残るゲームの一つだ」(金海隆至)

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