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神戸市交通局のキャラクターとなった「北神弓子」のヘッドマークを付けた市営地下鉄の車両=地下鉄三宮駅
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神戸市交通局のキャラクターとなった「北神弓子」のヘッドマークを付けた市営地下鉄の車両=地下鉄三宮駅
タオルやうちわ、ノートなどの北神弓子グッズ。売れ行きも上々という=神戸市営地下鉄三宮駅
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タオルやうちわ、ノートなどの北神弓子グッズ。売れ行きも上々という=神戸市営地下鉄三宮駅
移籍先の神戸市交通局が販売している「北神弓子」のLINEスタンプ(同局提供)
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移籍先の神戸市交通局が販売している「北神弓子」のLINEスタンプ(同局提供)
移籍先の神戸市交通局が販売している「北神弓子」のLINEスタンプ(同局提供)
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移籍先の神戸市交通局が販売している「北神弓子」のLINEスタンプ(同局提供)
移籍先の神戸市交通局が販売している「北神弓子」のLINEスタンプ(同局提供)
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移籍先の神戸市交通局が販売している「北神弓子」のLINEスタンプ(同局提供)

 神戸市営化に伴い、6月に地下鉄北神線(谷上-新神戸)となった北神急行電鉄。全国でも例のない民間鉄道の公営化により「日本一高い」とされた運賃は大幅に引き下げられ話題となった。その再出発の足元で、ひそかに注目されたのが同社マスコットキャラクター「北神弓子」の処遇だ。ネット上では「放置されるのでは」と心配の声が出たが、市交通局へ無事に“移籍”。早速PRに活用され、ファンらは安堵している。(初鹿野俊)

 弓子の誕生は2014年。京都市交通局のキャラ「太秦萌」に着想を得た北神急行電鉄がオリジナルキャラを公募した。寄せられた129点から神戸市のイラストレーターこぞのさとしさんの作品が選ばれ、投票で名前も決まった。

 普段は巫女で、コスプレが趣味の萌えキャラ。同社制服のほか、ハロウィーンやクリスマス衣装姿のフィギュア、キーホルダーなどが販売され、マナー広告のポスターに採用。沿線の催しにも度々登場した。

 グッズやイベント情報を紹介する同社の会員制交流サイト(SNS)を通じ、人気は全国の鉄道ファンに波及。同社の営業担当課長だった青木武司さん(51)によると、発信に使った個人ツイッターのフォロワー数は6千人を超え、19年に同社公式アカウントになった後は1万人を突破した。

 フォロワーの間では、沿線などで弓子グッズを写真に収める「旅する北神弓子」シリーズが人気に。「ツイッターで弓子を知り電車に乗った」「関東から年1回乗りに行く」などのコメントも寄せられ、認知度向上や集客に一役買った。

 18年末、市営化方針が明らかになると「弓子はどうなる」など行く末を案ずるつぶやきが相次ぎ、市民や市議からも「残して」と声が上がった。路線を引き継ぐ市交通局は「地元に愛された弓子を生かしたい」と今年3月、北神急行から著作権を取得した。

 全国の同様の事例では、移籍がうまくいかないケースもあり、気をもんでいたファンは「就職先が決まってホッとした」「市職員になっちゃうよ」とツイッター上で喜びを爆発させた。

 弓子は6月の市営化後、北神線のPRキャラとして、車両のヘッドマークや企画乗車券、LINE(ライン)スタンプなどで活躍。出向を終えて親会社の阪急電鉄に戻った青木さんは「移籍がかなったのは地元やファンの思いのおかげ。交通局でも使ってもらい最高にうれしい」と話している。

【北神急行電鉄】阪急電鉄と神戸電鉄が株主となり、1988年4月に路線を開業。神戸市北部の谷上と都心の新神戸を結ぶ1区間(約7・5キロ)のみで、今年6月1日に神戸市営化された。「日本一高い」とされた初乗り運賃370円は280円に下がり、550円だった谷上-三宮間もほぼ半額になった。運行会社としては8月31日付で解散し、清算手続き中。

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