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「ナシ崩しやむなし」かと思いきや上から順にいただいたタンタン。毎日見守るファンは「それはもちろん、神戸のお嬢様ですから」(王子動物園提供)
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「ナシ崩しやむなし」かと思いきや上から順にいただいたタンタン。毎日見守るファンは「それはもちろん、神戸のお嬢様ですから」(王子動物園提供)

 ハンバーガーにポテト、ドリンクも!? え、これパンダが食べるの?? いつも竹にまみれてご満悦なジャイアントパンダが目を丸くして見つめるのは、どこで買えますかレベルの「ハンバーガーセット」。神戸市立王子動物園で長年暮らすメスのタンタンへの26歳の誕生日プレゼントでした。園のトップアイドルゆえイベントと言えば「映え重視」で巨大化が続いていましたが今年は一転、大好物ばかり重ねた全部食べられるものに。渾身の作を生み出した「パティシエ飼育員」の吉田さんにその思いを聞きました。

 タンタンは昨年、中国帰郷が突然発表され、さらにこの春には心臓の具合いが良くないことが分かり投薬治療が続くなど、波乱続き。9月16日が26歳の誕生日でしたがコロナ禍もあり同園は盛大なイベントを断念。それでもお祝いはしてあげたいと、お呼ばれは園スタッフのみという誕生日会をひっそり開催。「かき氷」「ハンバーガーセット」風のケーキをプレゼントし、その様子は公式ツイートや動画配信でファンにもシェアされました。見慣れないものは「チラ見スルー」しがちですが、程よい大きさゆえか警戒感ゼロで興味津々に近づき、ゆっくり堪能。タンタンが見せた「おいしいい顔」は、体調を心配し見守るファンも笑顔にしてくれました。

■「テイクアウトしたい!」反響続々

-「かき氷」は以前、試作して完全無視されていたような…

 「夏のおやつにと試してたんですが、シャカシャカした氷だと食べないのでうまくいかなくて。配信やし、やり直しがきくと思ってのリベンジで。シロップに見えるのはリンゴとナシをそのまま凍らせてかき氷にしたもの。食べてましたね。喜んで食べるもので作ってあげたかったので、良かったです」

-ハンバーガーセットは、「クオリティ高すぎ」「テイクアウトしたい」とかなり反響が

  「かき氷に使ったナシの残りを見ていて思いつきました。真ん中だけを凍らせるために使ったので、上と下の部分が残っていて、『これ、バンズっぽいな。食べるもん挟んだらハンバーガーできるやん!』と。パテはパンダ団子でいけるな、黒糖を多めにして色を濃くしたらええかなと。トマトはリンゴ、ベーコンに見えるのはニンジン、チーズはリンゴの皮、ポテトはサトウキビで。リンゴでも良かったんですが、サトウキビのほうが絶対に食いつきがええやろな、喜んで食べるんちゃうかな、と。かなり甘いのでね。ドリンクは投薬でも使っているサトウキビジュースですけど、薬は入れてません」

-全部、タンタンの大好物

「ぶっつけ本番でしたけど、ふだん食べるもんばっかりやし、いけるんちゃうかな、と。どうせ鼻でバーンって倒してから食べるんやろなあ、と思ってましたけど。上から順番に食べていったんで、びっくりしました。意外でしたね。ほぼ完食やったし」

-パンダがハンバーガーセットを食べたなんて、初めてかも。

 「ほんまですか? 確かに、見たことはないですね。初めてやったらうれしいですね。食べるものを、と思って作ったので、食べてくれて、本当に良かった」

■「僕は甘い物は食べません」それでも…

 今話題の「マリトッツォ」風に見えるフルーツも添えるなど、日ごろからスイーツ研究に勤しんでいるのかと思ったら、実は、スイーツには全く関心がないどころか、「甘いものは食べません」と吉田さん。工夫を凝らしたケーキなどのプレゼントは、タンタンがふだん食べる数少ない食材を使い、「食べてほしい」と願う思いと、ひらめきから生み出されているのです。

 タンタンの食事風景を動画撮影し、園スタッフに配信を任せることも多いそう。「食べてる、っていうのがやっぱりうれしいんでね。この間は朝、30分も食べ続けてて、ほんまうれしいなと。去年と比べたら食べる量は減ってますから、食べているとそれだけで撮りたくなるんです」。以前は一切食べなかった竹の若葉の部分を食べるようになるなど好みが変化しており、苦労は多いようですが、今は、タケノコの季節到来に期待しているそうです。

 タンタン観覧時間は少しずつ短縮され、現在は自由観覧の平日は11:00~15:30、申込みが必要な土日祝日は12:00~15:30。「健康診断の部屋になかなか移動しないこともあるんですが、観覧開始時間を気にして強制するようなことはしたくないです。嫌な場所になってしまうと困るので」と吉田さん。

 病気や治療の影響で動きがゆっくりになり、寝ている時間も増えたタンタン。「みなさんのイメージの中にある『かわいい~!!』っていうタンタンとは変わってきているかもしれないですが、今のタンタンが、タンタンやから。見てるのは相方とぼくだけじゃないし、ぼくは何にも不安でもないし。みなさんにも見守ってもらっていると思ってます」と話してくれました。

(まいどなニュース特約・茶良野 くま子)

2021/10/14
 

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