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展示中のディーゼル車を笑顔で囲む「波賀元気づくりネットワーク協議会」のメンバー。撮影日は一面の雪となった=フォレストステーション波賀(撮影・大山伸一郎)
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展示中のディーゼル車を笑顔で囲む「波賀元気づくりネットワーク協議会」のメンバー。撮影日は一面の雪となった=フォレストステーション波賀(撮影・大山伸一郎)
昭和20年代前半に撮影されたとみられる波賀森林鉄道の機関車(同協議会提供)
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昭和20年代前半に撮影されたとみられる波賀森林鉄道の機関車(同協議会提供)
山中に残る波賀森林鉄道の遺構。最大級の橋脚跡という=宍粟市波賀町(同協議会提供)
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山中に残る波賀森林鉄道の遺構。最大級の橋脚跡という=宍粟市波賀町(同協議会提供)
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 鉄道路線がない兵庫県宍粟市にも、かつては「ドル箱」路線があった。

 大正から昭和にかけ、同市波賀町を走った「波賀森林鉄道」。国の旧営林署が運営し、国有林から切り出した良質な木材を運んでいた。集積場となる貯木場は「駅」とも言え、職員用の官舎が設けられた。地元では今も「林鉄」として記憶されている。

 「まさに生活の支えやった」。波賀出身で、1944(昭和19)年に15歳で営林署に就職した山木甚一さん(92)が語る。波賀森林鉄道のほか、和歌山県や島根県でも働いた。事務職として、給与管理や木材の検品などを担った。

 「危険な仕事でな。特に雨の日は車両がスリップしやすかった」と山木さん。それでも住民の大半が林鉄で働いていたといい「朝早くから暗くなるまで、山の中にはトロッコの走る音が響いていた」と振り返る。

    ◇

 木材需要の拡大を受け、国による林鉄の建設が始まったのは16(大正5)年。上野▽カンカケ▽赤西▽万ケ谷▽中音水(おんずい)▽音水-などの「路線」が山中に整備され、昭和30年代初めには総延長約40キロに達した。

 蒸気やディーゼルの機関車が運材台車をけん引する「鉄道」型と、台車の重さで下り坂を自走する「軌道」型があった。一部では木材を載せたトロッコをワイヤでつり上げ、ロープウエーのような空中輸送もあった。

 ただ、当時は必ずしも安全技術が確立されておらず、脱線や転覆事故なども多かった。

 「危ない仕事やから、元気に帰ってくるたびにほっとしたな」。そう笑う坂口ヤスヱさん(90)、坂口美栄子さん(85)、坂口康子さん(85)は林鉄で働いた作業員の妻だ。「給料日は夫の飲み会が長かった」「映画や劇を見に、町の中心部までトロ(トロッコ)で行く人もおったなあ」。思い出話は尽きない。

 長く波賀の発展を支えた林鉄だったが、輸送手段はやがて安全性の高いトラックに。68(昭和43)年7月、機関車が警笛を鳴らしながらトロッコ3両と山を下り、閉鉄の時を迎えた。

    ◇

 それから半世紀と少し。雄姿復活に向けたプロジェクトが形になりつつある。

 取り組むのは住民グループ「波賀元気づくりネットワーク協議会」。地域に目立った観光資源は少なく、人を呼び込む起爆剤にするのが狙いだ。

 2020年、国土交通省が自治体向けにトロッコ列車用のディーゼル機関車を競売にかけたのを知り、市に購入を要請。落札後に借り受け、野外活動施設「フォレストステーション波賀」に展示した。今は施設内の山中に約500メートルのレールを敷く計画を進める。

 4千万~5千万円と見積もる費用は自ら確保しなければならないが、メンバーに熱が冷める様子はない。目標は閉鉄55年の2023年か、幹線開設から100年となる24年。夢の実現も、そう遠くはないかもしれない。(村上晃宏)

■新温泉町にも四つの路線

 林野庁のホームページに掲載されている資料によると、県内では旧波賀町のほかに、新温泉町岸田にも「畑ケ平(はたがなる)林道」として四つの路線があった。1936(昭和11)年に開設され、最後の路線は73年まで運営された。

 詳細を知ろうと新温泉町役場や兵庫、鳥取の森林管理署にも取材。当時の状況を把握する関係者は見つからなかったが、地元で活動するNPO法人「上山高原エコミュージアム」によると、岸田川付近に「トロッコ道」と呼ばれる場所があり、レールや枕木の一部があるという。

 実は旧波賀町の山中にも橋脚やトンネルの遺構が残り、住民らが活用を検討する。林野庁によると、国有林に敷設された森林鉄道は全国で計1258路線8971キロに及んだ。国有林で「現役」を続けているのは、鹿児島県・屋久島の安房(あんぼう)森林鉄道のみという。

【バックナンバー】
(3)佐用編 無人駅支える地元の「駅長さん」
(2)たつの編 駅前につくだ煮工場、しょうゆの香り
(1)相生編 新幹線通学、障害乗り越え夢を追う

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